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Edición de genes: ¿Un gran avance en la medicina? – ¿Qué es la manipulación genética?

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A medida que los científicos siguen desentrañando los misterios de la genética, encuentran nuevas e innovadoras formas de utilizar esta información para mejorar la salud humana. Una de estas aplicaciones es la manipulación genética, o la edición de genes para tratar o prevenir enfermedades. Esta tecnología ya ha demostrado ser muy prometedora en el tratamiento del cáncer, y los investigadores están explorando ahora su potencial para otras condiciones también.Sin embargo, como ocurre con cualquier nueva tecnología, también hay una serie de problemas éticos asociados a la manipulación genética. A algunos les preocupa que se pueda utilizar para crear “bebés de diseño” o que podría llevar a consecuencias imprevistas fuera de la carretera. Aunque estas preocupaciones deben tomarse en serio, creo que los beneficios de esta tecnología superan con creces los riesgos.Creo que deberíamos adoptar esta tecnología y seguir ampliando los límites de lo posible.

¿Qué es la manipulación genética?

La manipulación genética denominada coloquialmente “edición de genes,” consiste en utilizar un conjunto de técnicas conocidas como CRISPR-Cas9 (u otras formas de edición de genes) para editar con precisión los genes con el fin de cambiar su funcionamiento. Esta tecnología existe desde hace varios años, pero sólo recientemente ha comenzado a utilizarse en humanos y a aplicarse a la medicina. Una nueva técnica de edición de genes conocida como CRISPR-Cas9 fue desarrollada por primera vez por investigadores de la UC Berkeley en 2013 y ahora se considera una de las herramientas más prometedoras en la manipulación genética.Cómo funciona CRISPR-Cas9? En el corazón de esta tecnología se encuentra una molécula conocida como ARN o ácido ribonucleico. El ADN, o ácido desoxirribonucleico, es básicamente una gran cadena que contiene cuatro nucleótidos diferentes que están dispuestos en varios órdenes para codificar diferentes proteínas. El ARN, por su parte, es similar al ADN, pero en lugar de construir proteínas directamente, participa en el proceso de transcripción del ADN en una cadena que luego puede utilizarse para construir proteínas.Cas9 es otra molécula que forma parte del sistema CRISPR-Cas9 y desempeña un papel importante en la consecución de un resultado específico. Básicamente, el ARN guía a la molécula Cas9 a un lugar preciso de la cadena de ADN donde puede cortar ambas cadenas de ADN y desactivar un gen concreto. Si los científicos quieren activar un determinado gen, pueden utilizar el ARN para guiar a Cas9 a un lugar diferente de la cadena donde se unirá a un solo lado de la cadena de ADN y activará ese gen.Con CRISPR-Cas9, los científicos pueden ahora editar el genoma sin necesidad de conocer la ubicación precisa de un gen concreto dentro de la cadena de ADN. Dado que se estima que los seres humanos tienen entre 20000 y 25000 genes (el número exacto sigue siendo objeto de debate), esta tecnología tiene el potencial de ayudar a tratar una amplia gama de enfermedades mediante la desactivación o activación de los genes que causan o contribuyen a la enfermedad. Además, como la manipulación genética es tan específica, los tratamientos pueden ser muy específicos y tener menos efectos secundarios que las terapias tradicionales.scientist laboratory makes injection into apple ripening hormone vegetables fruits - Edición de genes: ¿Un gran avance en la medicina? - ¿Qué es la manipulación genética?CRISPR-Cas9 no sólo está demostrando su eficacia en humanos, sino que también se está utilizando en la agricultura para crear cultivos más resistentes. Una empresa conocida como Ginkgo Bioworks ha creado una levadura que puede producir la fragancia de rosa que se encuentra en muchos perfumes. Se están liberando mosquitos modificados en la naturaleza con el objetivo de erradicar la malaria, y se están modificando genéticamente otros animales para que sirvan de “sensores de enfermedades” que pueden detectar la presencia de ciertas sustancias químicas en el medio ambiente antes de que los humanos se den cuenta de que están ahí.Por supuesto, esta tecnología plantea algunos problemas éticos. La principal preocupación es que CRISPR-Cas9 podría utilizarse para crear “bebés de diseño” eliminando los genes no deseados o insertando los deseados (i.e.(altura, color de pelo, rendimiento académico). Aunque esto puede parecer algo sacado de una película de ciencia ficción distópica, la realidad es que ya estamos en medio de una revolución genética, y los bebés de diseño podrían ser una realidad en nuestra vida. Se estima que entre 1/3 y 1/2 de los padres utilizarían la edición genética si estuviera disponible para eliminar los riesgos de enfermedad de sus futuros hijos.Otra preocupación con CRISPR-Cas9 es que puede utilizarse para propagar las ediciones de genes a organismos no deseados, lo que se conoce como el ” aplicación horizontal de los impulsores genéticos.” Por ejemplo, si los científicos utilizaran CRISPR-Cas9 en mosquitos, no sólo editarían toda la descendencia de esa generación actual, sino también todas las generaciones futuras. Las plantas y los animales tienen una tasa de transferencia horizontal de genes de aproximadamente el 1%, lo que significa que si se cruzan dos plantas modificadas genéticamente, algunos descendientes podrían acabar con genes de sus homólogos no modificados. Esto significa que la manipulación genética es heredable por ambos sexos, y no hay forma de controlarla.human pod meditation 3d illustration science fiction scene showing human male figure lotus position inside complex futuristic incubator cloning machinery - Edición de genes: ¿Un gran avance en la medicina? - ¿Qué es la manipulación genética? Por otro lado, hay quienes sostienen que los impulsores genéticos podrían ser una forma eficaz de control de la población. Por ejemplo, la anemia de células falciformes es el resultado de tener dos copias de un alelo HbS mutado, que provoca la producción de moléculas de hemoglobina mayoritariamente anormales. Si alguien tiene una copia de esta mutación, se dice que es portador, y si tiene dos copias de la mutación, desarrollará anemia falciforme. Los portadores de una copia de este alelo (i.e.La enfermedad de la malaria es una de las principales causas de mortalidad en el mundo, pero es más común en los afrodescendientes debido a la resistencia a la malaria.

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